Por qué la frase 'Su gato murió bajo anestesia' puede no ser siempre cierta

Me gradué de la escuela de veterinaria en junio de 2000. Durante los 14 años intermedios he anestesiado animales casi todos los días de trabajo. De hecho, he anestesiado a varios animales en muchos de esos días.

La anestesia es uno de los mayores avances en la historia de la medicina. Durante la Guerra Civil de los Estados Unidos, a los soldados heridos se les dio un trago de whisky y un palo para morder durante las amputaciones de miembros. Ahora es posible realizar de forma segura y humana todos los procedimientos médicos utilizando técnicas equilibradas de anestesia y manejo del dolor, y no solo en humanos. Los avances en la anestesia veterinaria se han mantenido en gran medida a la par de las mejoras en el lado humano.

Y, sin embargo, nada en la vida puede ser 100% seguro. La anestesia puede disminuir la frecuencia cardíaca y respiratoria. La temperatura corporal y la presión arterial pueden bajar. Si las vías respiratorias no están protegidas, puede ocurrir asfixia o aspiración. Sería una mentira decir que no ocurren complicaciones importantes por la anestesia. Los animales más viejos y enfermos corren un mayor riesgo de sufrir complicaciones anestésicas que los individuos jóvenes y sanos. Entonces, ¿qué tan grande es ese riesgo?

Desde que me convertí en veterinario de tiempo completo hace 14 años, he llevado un registro de los pacientes que he perdido debido a complicaciones anestésicas. El recuento ha sido muy fácil de seguir a lo largo de los años, porque es un número simple. Cero. Nunca he perdido a un paciente, perro o gato, por complicaciones anestésicas. Y, trabajando en un hospital de emergencia durante los últimos años, he anestesiado a más pacientes de 'alto riesgo' que los que me corresponden. No puedo contar la cantidad de perros de 18 años que vinieron a mi oficina con abscesos dentales hemorrágicos a las tres de la mañana que requirieron y sobrevivieron a anestesia de emergencia. La ironía es que la mayoría de esos perros desarrollaron abscesos porque sus dueños pensaron, años antes, que los perros eran 'demasiado mayores' para someterse a anestesia para el trabajo dental de rutina. En cambio, los perros vinieron a mi oficina, enfermos, un par de años mayores y, por lo tanto, con un riesgo mucho mayor, y se sometieron a anestesia sin complicaciones.

¿Mi experiencia es una excepción? Admito que soy un riguroso: insisto en el protocolo anestésico más seguro posible para cada paciente, no solo para los de 'alto riesgo'. Y he escuchado historias sobre otros veterinarios que usan métodos más baratos y potencialmente menos seguros en gatos 'jóvenes y saludables'.



Pero en general, dudo que mi experiencia sea excepcional. Muy pocos de mis amigos (dadas mis circunstancias, tengo muchos amigos que son veterinarios) y colegas me han informado sobre complicaciones anestésicas importantes.

Entonces esto me lleva a un enigma. Como veterinario de urgencias no realizo procedimientos dentales anestésicos de rutina. Pero sigo diagnosticando muchas enfermedades dentales. Y recomiendo el trabajo dental a muchos clientes, para que lo realicen con sus veterinarios familiares cuando sus mascotas se hayan recuperado de cualquier emergencia que los haya traído a mi hospital.

Y regularmente escucho a personas objetar el trabajo dental basándose en sus temores a la anestesia. La línea que he escuchado cientos y cientos de veces se reduce a esto: 'No quiero hacer un trabajo dental porque uno de mis gatos murió durante una odontología una vez'.

Esto me hace preguntarme: ¿Qué diablos está pasando? ¿Cómo podríamos yo y todos los veterinarios que conozco tener tasas astronómicamente bajas de complicaciones anestésicas, cuando una cuarta parte de las personas afirman que sus mascotas han muerto bajo anestesia?

Seguramente hay personas cuyos gatos realmente han fallecido debido a complicaciones anestésicas. Es trágico pero no lo dudo. Sin embargo, un hilo que leí hace un tiempo en VIN me hace preguntarme si otra explicación también puede estar contribuyendo a la discrepancia.

VIN es la abreviatura de Red de información veterinaria. Es un foro de Internet para veterinarios. Sus visionarios fundadores lo lanzaron a principios de la era de Internet y ha logrado una masa crítica suficiente para protegerse de los sitios web que pertenecen a gigantes como AVMA y Google. VIN esloslugar para veterinarios que quieran buscar consejo, compadecerse y codearse con otros veterinarios.

En el hilo, un veterinario relató una historia desgarradora. Un cliente llevó un gato al hospital para que le practicaran la eutanasia. Mientras el veterinario se preparaba para el procedimiento, el cliente pidió un favor al veterinario. ¿Sería él, el veterinario, tan amable de no mencionar la eutanasia a la esposa y los hijos del cliente? El cliente tenía la intención de decirles que Fluffy había sido llevado al veterinario para un procedimiento dental y no había sobrevivido.

Mi recuerdo del hilo es que el veterinario logró, apenas, no poner el pie en el trasero del cliente cuando el veterinario lo echó del hospital para siempre (con el gato aún vivo en una jaula).

La historia es lo suficientemente impactante por sí sola, pero lo que realmente me alarmó fue esto: muchos otros veterinarios involucrados en el hilo tenían historias similares que contar. Algunos de ellos no se enteraron del comportamiento tortuoso del propietario hasta después de que se realizó la eutanasia. Algunos fueron arrastrados a peleas familiares masivas cuando luego se negaron a participar en las artimañas.

El daño que podría causar tal falsedad es alucinante. Un gato podría haber sido sacrificado innecesariamente. Imagínese las cicatrices emocionales que dejó a los niños su padre mentiroso. Considere el daño matrimonial que podría ocurrir si el cónyuge se enterara. Y piense en el sufrimiento animal que podría ocurrir si las víctimas de este tipo de comportamiento crecen pensando que la anestesia no es segura y, por lo tanto, eligen no realizar procedimientos beneficiosos (como un trabajo dental) en sus gatos más adelante en la vida.

¿Qué tan común es este tipo de comportamiento? No tengo idea. Seguramente es raro, pero ¿es más raro que las verdaderas complicaciones anestésicas? Las complicaciones anestésicas reales son extremadamente raras, así que ¿de dónde vienen todas las personas que afirman haber perdido gatos durante la anestesia?

Que yo sepa, nunca me he visto envuelto en una artimaña tan maliciosa. Pero, dado lo raras que son las verdaderas complicaciones anestésicas, me parece plausible que una proporción significativa de personas que piensan que han perdido gatos por complicaciones anestésicas, de hecho, no lo hayan hecho.

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¿Tiene alguna pregunta para el Dr. Barchas? Pregúntele a nuestro veterinario en los comentarios a continuación y es posible que aparezca en una próxima columna. (Tenga en cuenta que si tiene una situación de emergencia, consulte a su propio veterinario de inmediato).